French Shopping: Learn French Vocabulary & Culture

En ce moment, c’est les soldes !
It’s time for sales in France.

Cet hiver, elles ont lieu du 12 janvier au 8 février.
This winter, they take place between January 12 and February 8.

It’s a time to shop around in les grands magasins, to buy all that France can sell you, like;

  • luxury sacs à main (= handbags),
  • French mode (= fashion,)
  • des bijoux (= jewelry)…
  • And why not du vin et du fromage (= wine and cheese), after all?

Let’s dive in!

Want all the vocabulary of the lesson ?

1) Les soldes in France: how do they work?

Les soldes = sales season.
Les soldes d’été = Summer sales
Les soldes d’hiver = Winter sales

In the US, for example, there are several short periods of sales, regularly throughout the year.

But in France:

  • Les soldes are longer, around 3-week-long
  • Only happen twice a year: winter and summer
  • Same periods for all stores, regulated by law
  • The date changes slightly every year

During les soldes, French stores are exceptionally allowed vendre à pertes (= to sell at a loss.)

They’re special discount periods, so that stores can sell what’s left of the stock before the new season’s collections. Everything has to go to make way for the new products, so it’s cheaper!

2) Les soldes: French vocabulary for sales and discounts

The elephant in the room:
In French, Sale = dirty in French.

So this is always a bit funny for us. (Source : Marie-Claire)

  • Une vente = a sale
  • Vendre = to sell
  • À vendre = for sale
  • Les soldes = sales (promotion)
  • Soldé = on sale (discounted)

Ces robes sont sales ! = These dresses are dirty!
Ces robes sont soldées ! = These dresses are on sale.

I don’t cover this in the video, but the French words for “discount” all have several meanings, actually:

Un solde = a discount (masculine, but almost always plural)

  • Le solde (du compte bancaire) = Your bank account balance
  • La solde = a soldier’s pay (feminine word)

Une remise = a discount:

  • Remettre = “to put again” (re + mettre) literally
    Remise = “put once more” (feminine past participle) literally
  • Une remise = a storage room (other meaning)

(And remettre is sometimes colloquially used for reconnaître” = to recognize someone)

Une promotion = a discount, a promotion

  • Colloquially: une promo
  • Same extra meanings as in English: a better job offer, a marketing buzz…

Also, stores are allowed to do some les promotions: sales periods outside les soldes periods, but irregular, shorter, and without selling at a loss.

Another good way to find great discounts is with les ventes privées, private sales: short periods of important discounts available to “select” clients – but mostly including all the clients who simply sign up on the brand’s website.

3) Les soldes: French vocabulary for stores and selling

Buying for cheap:

  • Acheter = to buy
  • Cher / Pas cher / Vraiment pas cher = Expensive / Cheap / Really cheap
    Bon marché = “cheap”, but it’s rarely used.
    → “Le Bon Marché” = a famous luxury Parisian store.
  • Une bonne affaire = a bargain / a steal
  • Pour une bouchée de pain. = “For a mouthful of bread”(lit.) = “for a very low price.”

Shopping in stores:

  • Les grands magasins = prestigious general stores
  • Un magasin (de vêtements) = a (clothing) store
  • Une boutique (de bijoux) = a (jewelry) shop
  • La vitrine = a store window
  • Faire du lèche-vitrine = “licking store windows” (lit.) = window-shopping
  • Faire les soldes = to shop on sales.
  • Faire les magasins. / Faire les boutiques. / Faire du shopping. = to go shopping
  • Faire les courses = buying groceries

In the store:

  • Une cabine d’essayage. = a fitting room
  • Un vendeur / une vendeuse = “a seller”, in-store salespeople, store clerk
  • La caisse = the cash register / the store checkout
  • Le caissier / la caissière = the cashier.

In French, voler means stealing (also “flying”), and un vol is a theft (or “a flight.”) C’est du vol ! means “That’s really expensive.” We don’t have that metaphor for “It’s a steal / The price is really low.”

4) Les soldes: French conversation in a shop

Here’s a dialogue that’s all in French:

“Bonjour. S’il vous plaît ?
Bonjour madame ! Je peux vous aider ?
Oui, alors je cherche un sac à main pour aller avec mon manteau.
Bien sûr. Alors je peux vous proposer ces modèles en cuir, fabriqués en France. Ils sont très beaux et très durables.
Ah, celui-là, il est très beau, oui. Et, euh, c’est possible de voir celui dans la vitrine ? Le bleu ?
Ah oui, le Brigitte Bardot. Bien sûr. Le voici.
J’hésite… Le bleu, il est à combien ?
D’habitude il coûte 500 euros, mais avec les soldes, il est à -30%. Donc ça fait 350 euros.
Oh, c’est un peu cher pour moi… Mais je l’aime vraiment, et c’est dans mon budget. Allez, je le prends.
Très bon choix ! Il est très à la mode en ce moment. Je vous l’emballe, vous pourrez régler à la caisse et le récupérer là-bas.
D’accord, parfait. Eh bien bonne journée !
Bonne journée à vous, au revoir !”

How much can you understand? Which words can you learn? Which everyday sentences can you take out of it?

For instance:

  • Je peux vous aider ? = Can I help you? (everyday life)
  • Un sac à main pour aller avec mon manteau. = to go well with
  • Fabriqué en France. = made in France
  • C’est possible de voir l’autre? = Can I see the other one?
  • Il est à combien ? = How much does it cost?
  • Il est à la mode. = It’s in fashion these days.
  • Bonjour ! / Bonne journée ! = Don’t forget to be polite!

And now you’re ready to go shopping in France!

Click on the next lessons to learn more with me:

À tout de suite.
I’ll see you in the next video!


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  • Geraldine, j’ai remarque que tu as prononce le 8 fevrier sans prononcer le “t” au bout de “huit”. Est-ce qu’il y a une regle de prononciation pour les numeros quand on les utilise
    pour dire une date?

    • Bonjour Denise,

      Le chiffre huit, ainsi que les nombres qui se terminent par ce chiffre, est un déterminant numéral (ou adjectif numéral cardinal) lorsqu’il accompagne un nom. Dans ces emplois, on prononce le -t final lorsque huit est suivi d’un mot qui commence par une voyelle ou un h muet. Quand il détermine un nom commençant par une consonne ou un h aspiré, le -t final est habituellement muet, et l’on prononce [ɥi] (ui).

      Exemples :

      – Vingt-huit images illustrent ce livre. [vẽtɥitimaʒ] (vin-tui-ti-maj)
      – J’ai dû lui raconter huit histoires avant qu’elle ne s’endorme. [ɥitistwaʀ] (ui-tis-twar)
      – Huit vins différents seront servis lors de cette dégustation. [ɥivẽ] (ui-vin)
      – Nous avons vu dix-huit hiboux hier. [dizɥiibu] (di-zui-i-bou)

      I hope this helps.

      Fabien
      Comme Une Française Team

  • Salut, Géraldine. Je n’aime pas faire les courses régulièreux. Quant à moi la plupart des hommes les évitent. Votre vidéo est intéressante et fiable, mais plutôt féminine. Merci quand même.

  • Hi Geraldine. I try to watch all your weekly lessons and really enjoyed the format of this one – practical and focussed on how to actually pronounce the everyday words. Excellent. One curiosity (which perhaps reveals my novice level) is why the handbag was ‘Il est a combien’ (although I get that it is a masculine noun) rather than ‘c’est combien’? Anyway – really enjoyed the lesson so please keep up the great work, for the benefit us poor anglais…

    • Bonjour Alec,

      Merci, thanks for your question. The handbag (le sac à mains) is a masculine word in French. Therefore, you can refer to it as “il”.

      Bonne journée,

      Fabien
      Comme Une Française Team

  • This was a great lesson. I have not had much time recently to partake of the lessons, but I’m glad I did not miss this one.
    I have a couple of thoughts: When speaking the phrase, I think the first time the speed should be such that the syllables are clear; the second time, the words should prevail; and the last time, it should be at a “normal” conversational speed. Flashing the English translation this last time would also be helpful.

  • Pourquoi avez-vous dit “C’est possible de voir…?” J’avais appris “Il est” quand l’adjectif est suivi par “de” Evidemment, c’est pas toujours le cas.

    • Bonjour Peg,

      “C’est” est plus neutre et utilisé dans un langage courant.

      Bonne journée,

      Fabien
      Comme Une Française Team

  • Why in this example, “En ce moment, c’est les soldes ! Cet hiver, elles ont lieu du 12 janvier au 8 février.” the pronoun ‘elles’ is used if ‘soldes’ is a masculine noun ? (Un solde = a discount (masculine, but almost always plural)

    • Bonjour Gina,

      “Solde” est un nom féminin.

      I hope this helps.

      Fabien
      Comme Une Française Team

      • Mais Fabien, Géraldine a dit:”Un solde = a discount (masculine, but almost always plural)

        Le solde (du compte bancaire) = Your bank account balance
        La solde = a soldier’s pay (feminine word)”??1

        • Bonjour Don,

          Oui, tu as tout à fait raison ! Je n’avais pas pris le thème en question.
          La solde, au féminin, c’est en effet le salaire versé à quelqu’un. On parle par exemple d’un congé sans solde. Ce mot est de la même famille que soldat, car à l’origine il désignait la somme d’argent versée à un militaire.

          Sur un compte bancaire, le solde (donc, au masculin), c’est la différence entre le débit et le crédit. Ce sens s’est diffusé dans le domaine du commerce et a dévié vers la notion de surplus de marchandises. Ces marchandises en excédent étaient alors vendues en solde, c’est-à-dire « à prix réduit ». Cela a donné lieu à l’apparition d’un nouveau sens pour le nom masculin solde, mais surtout au pluriel : les soldes, c’est une période de vente à prix réduit de marchandises en excédent.

          Bonne journée,

          Fabien
          Comme Une Française Team

      • According to the Word Reference dictionary it’s masculine they add: Note: Généralement utilisé à tort au féminin.

  • Double Your Frenchness

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