French Culture: The French Love of Debate

French people love to debate, and sometimes it looks scary; friends turn on each other, they loudly disagree, insults are thrown… But it’s all in good fun, actually. Debate is just a part of the French way of life.

One might say we’re better at arguing positions than actually act on them, but that’s up to debate.

For now, today’s episode will teach you everything to be the next Simone de Beauvoir of your dinner table! Let’s find out the why, the how, the times we usually debate, what topics do we argue about and how you can participate. 🙂

Funny Regional Rivalries

Et toi ?

When did you see a French debate?
What was it about and who was participating?
Were you a part of it ?

Bonne journée et à tout de suite dans les commentaires,

Géraldine

Join the conversation!

  • un sujet excellente et opportun … and you have done a fabulous job in explaining it … this is defintely one on my favourites for this year … well done et merci 🙂 salut …

  • Chapeau Geraldine! Excellent video. My husband is from France and he watched your debate video with me. He was impressed by how well you explained the debate culture in France!

    We live in the US, where people are sometimes taken aback when you disagree with them/ start a debate. During your time abroad, did you ever try to start a debate with a group of friends? What was the reaction?

    • Thanks Amanda!
      I can’t remember an exact situation. But as I know that many other cultures look for agreement, I don’t try too hard. I wouldn’t want to offend while I’m just looking for a chat. 🙂
      French people really love to disagree and have an argument, I can understand that it’s not the same everywhere.
      What I saw, however, is foreign people thinking that French people are “angry” when they’re not, they’re just discussing together. This happened many times.
      We have to be careful not to convey the wrong message. 😉

  • Ah Geraldine! You are bringing a whole new level of understanding to me, thank you! I thought my boyfriend just liked disagreeing for the sake of it, but now I know it’s not just him, it’s a way of life 🙂 He will get a shock next time I debate with him instead of just agreeing! I look forward to that now. Especially next time there is a debate about rugby, which seems to always become very animated and passionate here in the SW 🙂

  • Cou cou Geraldine – as I know you want to improve your English as I do my French can I just point out in English the first ‘i’ in rivalry is pronounced as short ‘I’ sound not a long ‘ee’. Cette a dire comme high not tree. You would be understood though and it sounds charming to the an English ear. Good subject for a video lesson as I’ve notice French people doing this, especially over a meal.

    Salut

    • Interesting … ‘rivalry’ must have some geographic pronunciation differences in the States … I pronounce it ri (long i as in die).

  • Love watching debates. I have French tv here and love to watch not only the serious debates on the news channels but also the ones which seem serious but end in laughter on the other channels. I look forward to knowing more French to be able to have un debat with others.

  • Un sujet opportun, Geraldine. Ce que je trouve difficile, c’est de suivre le débat entre plusieurs personnes françaises, parce qu’elles parlent toutes à la fois!! Il est difficile d’isoler une idée ou une remarque parce qu’elles s’emmelent. Mais ceux qui parlent ne semblent pas avoir de la peine à entendre et à comprendre tout ce qu’on dit.

  • Because of the crisis in France, our small French conversation group attempted to discuss this. Comprised mostly of “French as second language” I knew that I would be at a loss. Your recommendation of “French/20 minutes” gave me some vocabulary…in small doses…so that I could prepare a few sentences in advance and feel part of the conversation.

  • Je l’ai aime lire tous les commentaires a debattre. Surtout, il est agreablw de lire les commentaires en francais parce qu’il est amusant et etonnant de realiser que je comprende presque chaque mot! Vous avez un site mervellieux, Geraldine!

  • Hi Geraldine !
    This was very informative, and quite enjoyable !! ???????? thanks so much for your lovely videos ….also, you look gorgeous !

  • Salut, Géraldine!

    Il est difficile de concevoir un débat à la française donné le climat politique contemporain aux États-Unis. La polémique est tellement aigüe entre les deux grands partis politiques et leurs adhérents que ça devient de plus en plus question de bataille que de conversation. Je croix que chez nous, les débatteurs visent à convaincre les uns les autres plutôt que comparer leurs opinions ou les examiner sous la critique logique. Si on ne se laisse pas convaincre du point de vue opposé, la réponse est souvent une attaque à la personne qui peut descendre même à des insultes. Le point de vue contraire est traité comme de l’obstination, tant est l’homologue convaincu de sa propre opinion. Tout est peint en blanc et noir, et la susceptibilité à se mettre d’accord sur la rigueur logique des idées ou même l’établissement des faits sous discussion est remis hors de question.

    Ce n’était pas toujours le cas chez les américains. Il existait dans les années de ma jeunesse un esprit plus ouvert et tolérant de la diversité des opinions. On aurait pu discuter avec passion et en sortir néanmoins encore amis. L’institution du débat en France telle que tu nous la décris me rappelle ces temps-là. Comme je les regrette!

    Si tu peux demander à Papa Noël un cadeau pour nous les américains, demande-lui un remède à l’entêtement entre nous. Si tu pourras le convaincre, je te serai très reconnaissant!

    Bisous, Jim

  • The French Revolution proved how much the French people love to make their point – by chopping peoples heads off! Vivre la guillotine! They called it the national razor! (Just kidding).
    But, the recent riots in Paris does make one think …. (Keep away from Paris).
    Meantime, I’m drinkin’ my hometown California wines; excellent an inexpensive.
    Bread and local cheese add to the joy.
    Salut!

  • The Nov 22 broadcast of RFI’s Journal en francais facile ended with a little editorial on the expression “faire débat.” From what I could understand this is a relatively recent and somewhat controversial expression that has, itself, sparked a bit of debate. Apparently language purists feel there should be a preposition between the verb and the noun. Can you shed any light on this?

  • Bon Dieu! C’est vrai! Les Français adorent le débat. Regarder la télé est mon façon d’améliorer mon français et admirer l’art de débat en France.
    Tu as raison, parfois ça peut être même un peu trop, non? Le talk-talk-talk. Comme hollandaise, je suis habituée au débat, mais les Français sont les champions du débat. Au Canada, où je vis, on n’entend pas souvent un débat passionné comme en France. Les Canadiens qui parlent anglais sont trop réservé, trop anglo pour ça. Parfois mon mari a peur quand je fais le débat! Mais bientôt, on va en France, et je voudrais être prête de discuter comme les Français.
    Et je veux discuter des sujets comme les étrangers et les musulmans. Je pense que c’est nécessaire. Ca va être dûr pour moi.
    Merci pour ta présentation.
    Keep it up.

  • That’s part of the charm of France and the French. A robust debate is good for one’s mental health. Good exercise of the little grey cells, tool

  • How very interesting! I’d love to take part in one of those discussions, but I think I’d lack confidence in my French language skills! ????

  • Je entendu un débat sur l’influence espagnole sur l’architecture en France. Il a été brève mais animée. Ma question pour vous aujourd’hui est pourquoi le téléphone sur le plancher?

    • Excellente question Kathie : j’aime bien avoir ce téléphone dans le décor (il me rappelle des souvenirs d’enfance) et la table ne tenait pas dans le décor. Donc j’ai préféré le laisser par terre près du fauteuil plutôt que de ne pas l’avoir sur l’image. 🙂

  • Arguing for the sake of argument when you don’t necessarily believe the position you’re taking is what we here in the US call playing the devil’s advocate. 😉

  • This was one of my favorites of the videos you have made. We are American expats living in Burgundy for the last year. French culture is different than U.S. culture. Neither is right or wrong. Maybe one is better. Maybe not. It does not really matter, because if you are going to interact, you need to know the rules and expectations. Once you understand, then you can work to make the world a better place, or promote yourself if that is what you want to do. Thank you, Geraldine, for helping us understand those rules and expectations.

  • Bonjour Géraldine,

    Je me souviens clairement un débat avec trois artistes – un peintre, un sculpteur et un réalisateur audiovisuel – à l’atelier en Bretagne. Ils discutaient sur le processus de ses travaux et c’était hyper chaud !:) Chaque personne avait son propre avis sur les choses dont elle ne connaît pas. Je n’arrêtais pas de sourire en me questionnant comment quelqu’un, en donnant son avis, peut « pousser » si éperdument une autre personne pour le persuader qu’il fait n’importe quoi sur la réalisation de ses pensées dans son propre métier. C’était ouf, comme vous dites…

    Moi aussi, je participais dans cette discussion et j’avais rendu compte que les français sont très agréables à discuter. Ils peuvent ne pas être d’accord mais ils sont toujours très respectueux pour un autre avis et, surtout, ils donnent de l’espace pour s’exprimer, c’est-a-dire, ils écoutent vraiment et ils prennent du temps pour discuter. Je trouve ça superbe !

  • My advise is NEVER but NEVER try & have a rational “Debate/ Conversation” about Catholicism with a French Catholic, the other evening I made a remark criticizing the Vatican which resulted in my diner companion storming out of the room in the middle of the meal saying “you insult me!” – no question of debating with her!

  • The French may have a culture of debate, but only within certain narrow parameters it would seem. They are very politically correct (ou “bien pensant”, comme on le dit en français). Try hearing a conservative or libertarian point of view coming out of France. You will be hard pressed to even find one.

    For instance, would Muslim immigration in France be an allowed topic of conversation? I don’t think it would. It would be forbidden. Yet it is a very important topic.

    I think the anglosphere has a much more vibrant culture of debate. Yes, it’s true that we are very politically correct too, but at least other points of view can be heard.

    • Qu’est-ce qui te fait dire ça? Je crois que Marine le Pen, par exemple, n’est pas “bien pensant”, et qu’elle a beaucoup dire sur le sujet de l’immigration !

      • Oui, tu as raison, mais dans l’agora (marketplace of ideas) on ne peut pas parler de Marine le Pen sauf pour la dénoncer. Il est interdit en public de poser même le question : « A-t-elle de bonnes idées ? » C’est complètement hors de question.

        (Enfin, c’est l’impression que j’ai depuis ici. Je n’habite pas en France. J’espère que j’ai tort.)

        Bref, l’agora n’est pas démocratisée. il existe une sorte de totalitarisme de pensée en France. En tant que francophile ça me rend triste.

        • C’est un petit peu plus compliqué que ça. Certainement, en Europe, depuis le guerre deuxième mondial, il y a un peur de l’extremisme. Personne ne veut pas voir l’ascent du Facisme encore. Cet explique peut-être les attitudes libérales que tu trouve. Néanmoins, le Front National est devenu populaire dans des régions de France, particulier le Sud. Ça, il me rend triste.

          Qu’est-ce que c’est “bien pensant” ? Croire en liberté et égalité. Voulant aider les pauvres, acceuillir les étrangers, célébrer notre diversité… Ils ne sont pas des qualités libérales – ils sont des values humains. Je pense, donc je suis – bien pensant !

          Merci bien Dan pour le débat ! J’ai appris des nouveaux mots français, grace à toi.

          • Merci pour ta réponse. Moi aussi, j’ai peur du fascisme. Je crois à la liberté et aux valeurs occidentales : la liberté d’expression, la séparation de l’Eglise et de l’Etat, les droits de l’individu, etc.

            Les musulmans ne croient pas à ces valeurs. En fait, ils sont *contre* ces valeurs.

            Il n’est pas logique d’importer un très grand nombre de personnes qui sont contres nos valeurs. C’est de la folie. C’est du suicide.

        • Désolée, je ne peut pas répondre sous ton message prochain, donc je pose ma réponse là:

          Mais oui, le mot français est “valeurs” – je m’excuse.

          Ces sont des mots forts Dan, mais bien sûr tu peux les dire – ce n’est pas interdit. Moi, je ne vais pas dire “les musulmans/ les chrètiens/ les juifs/ les français/ les américains etc… ils sont comme ci ou comme ça…”, parce qu’il souvent n’est pas vrai simplement. Vraiment, c’est un petit peu plus compliqué ! Et je crois qu’on peut vivre ensemble en païx sans d’accord totale…

          Mais tu as raison, il faut défendre nos valeurs partagés – pas avec notre peur ou notre haine, mais avec un débat, et notre joie de vivre.

          Bonne journée

          • Merci, Leah. Nous avons montré qu’on peut avoir une conversation courtois sur un sujet controversé même si on n’est pas d’accord. J’apprécie beaucoup ça. Bonne journée à toi aussi.

  • Salut Géraldine, and yes, this is a very important topic that you’ve touched upon because, as you’ve pointed out, it really is an active part of French life and culture. I remember once hearing a Frenchman say, oui .. les français aiment disputer et discuter. Indeed, but the English are probably somewhat different to that (there are exceptions !)
    as are the Americans, I believe. I rather like the observation that Dana has made in her comment just before mine, that meaningful discussion is perhaps the way to go, but it’s very helpful and even important to be aware of these cultural differences; that way we all remain friends with one another. 🙂

  • Oh yes, I love debate – the most intense one I had was veganism versus meat eating – vegans tend to be so passionate and anti meat!
    As you say – debate can be exhausting and generally I avoid subjects that are of no interest to me – politics, religion & football are a real turn off! 😎

  • Salut, Géraldine! Merci pour le superbe video, comme toujours! I have noticed this tendency toward debate among the French, and I appreciate knowing more about the history. I find that it’s interesting to discuss different opinions about various issues, but still find it very frustrating that people don’t seem to have much interest in actually understanding others’ points of view — just finding holes in them. It does feel like people want to disagree just for the sake of disagreeing, which seems silly to me. It makes me feel a bit like the whole thing is pointless. I know the stereotype of Americans is to just want agreement, and I don’t think that’s the way either, but I do think there is a way to have a meaningful discussion where people actually listen to one another and try to reach a better understanding of different perspectives. But it does help to know that this is just a part of the culture and not take it too personally (especially when my boyfriend does this with me!).

  • It’s great to hear of debates as “un art de vivre” in French social life. Professional historians of science have often pointed out that science began in ancient Greece, because the pre-Socratics already started debates as a way of clarifying their thoughts.

    Living out here ‘far from the madding crowd’, I would love to have the chance to bounce my thoughts against a French-speaking companion!

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